Karena Anggaran Pesawat Mata-mata Tercepat di Dunia Harus Pensiun

SURABAYAONLINE.CO-Era perang dingin melahirkan teknologi ajaib–teknologi lompatan. Salah satu produk itu adalah pesawat mata-mata SR-71 “Blackbird” karena warna cat hitamnya yang dirancang untuk menghilangkan panas, garis ramping SR-71 hampir tampak “futuristik”.

SR-71 adalah pesawat tercepat di planet ini. Pesawat itu dikembangkan secara rahasia pada akhir 1950-an untuk terbang di dekat tepi ruang angkasa dan bisa terbang lebih cepat dari rudal yang diluncurkan padanya. Blackbird, yang pertama kali terbang pada 1964, dapat memasuki wilayah udara musuh, memotret daerah-daerah musuh seperti turis saat liburan, sebelum musuh memiliki kesempatan untuk memotret pesawat itu.

Tidak ada Blackbird yang pernah ditembak jatuh oleh musuh. Sayangnya, 12 dari 32 pesawat telah hilang karena kecelakaan.

Tidak seperti pesawat tempur, yang dapat dikerahkan segera dan siap terbang dalam beberapa menit, peluncuran SR-71 (yang juga dijuluki “Pengintai Strategis”) lebih seperti peluncuran ruang angkasa. Untuk menerbangkan Blackbird butuh persiapan selama berjam-jam dan tim besar untuk memastikan semuanya beres.

Mengenai bahan bakarnya, SR-71 tidak menggunakan bahan bakar penerbangan standar, tetapi bahan bakar spesifikasi militer khusus yang disebut MIL-T 38219, atau Jet Propellant 7. Shell Oil diminta untuk menciptakan campuran senyawa untuk memenuhi persyaratan militer ini, dan hasilnya adalah tiga kali lebih mahal dari jenis bahan bakar yang digunakan oleh pesawat pada zaman itu.

Panel titanium pesawat yang longgar dipasang ke badan pesawat untuk memungkinkan ekspansi panas, sedangkan sistem bahan bakar juga tidak disegel karena tidak ada segel yang cukup fleksibel dan tahan lama untuk menangani jenis suhu dan siklus menyusut-ekspansi. Alhasil, pesawat akan bocor bahan bakarnya saat berada di landasan, tetapi akan berhenti bocor begitu suhu naik.

Ini adalah masalah besar sehingga SR-71 harus diisi ulang setelah lepas landas, dan itu bukan hanya karena kebocoran. JP-7 mencapai suhu lebih dari 300 derajat F selama terbang pada Mach 3, yang membuat asap di masing-masing dari enam tangki bahan bakar sangat mudah menguap dan berpotensi meledak.

Saat bahan bakar terbakar, rongga itu diisi dengan gas nitrogen lembam yang dipompa dari roda hidung untuk menggantikan uap yang mudah menguap, yang mencegah tangki kosong mengalah saat pesawat turun ke udara bertekanan lebih tinggi. Gas nitrogen menekan setiap tangki bahan bakar hingga 1,5 psi di atas tekanan sekitar, yang mencegah penguncian otomatis bahan bakar.

Namun, bahkan dengan bahan bakar penuh pesawat hanya dapat mencapai jarak 2.000 mil laut. Setiap penerbangan membutuhkan beberapa pengisian bahan bakar udara dari tanker KC-135Q, yang dimodifikasi secara khusus untuk menangani bahan bakar yang sangat spesifik itu. Para awak di pesawat tanker model-Q itu juga merupakan satu-satunya awak yang disertifikasi dalam prosedur pertemuan Blackbird yang spesifik.

Ketika SR-71 mendarat di suatu tempat dimana bahan bakar JP-7 tidak tersedia, tanker model-Q harus menemani Blackbird. Pengisian bahan bakar ditangani melalui selang transfer di tanah. Keuntungan bagi awak model-Q adalah bahwa mereka tidak harus tetap dalam status siaga 24 jam seperti kru tanker Strategic Air Command (SAC) lainnya.

Meski SR-71 Blackbird dapat terbang lebih cepat dan lebih tinggi daripada pesawat lain, pesawat itu tidak bisa melakukannya tanpa pilot yang berani, bahan bakar yang sangat istimewa, dan tim yang sangat terlatih yang memastikan pesawat itu siap untuk meluncur.

SR-71 telah menetapkan rekor kecepatan mutlak 2.193,2mph, yang masih bertahan hingga saat ini. Pesawat itu begitu kencang sehingga bisa mengalahkan rudal darat-ke-udara saat melaju di dekat tepi antariksa sekitar 85.000 kaki, atau sekitar 16 mil di atas bumi.

Jika peluncuran rudal permukaan-ke-udara terdeteksi, tindakan mengelak standar hanya dengan mempercepat dan mengungguli kecepatan rudal itu.

Pesawat ini begitu tinggi di atas permukaan bumi.  Sebanyak 32 pesawat itu terbang dari tahun 1964 sampai 1999; 12 hilang dalam kecelakaan, tapi tidak ada yang ditembak jatuh oleh musuh.

Pesawat pengintai Lockheed sebelumnya adalah U-2 yang relatif lamban, dirancang untuk CIA.

Pada akhir 1957, CIA mendekati kontraktor pertahanan Lockheed untuk membangun sebuah pesawat mata-mata yang tidak terdeteksi dan dalam waktu sepuluh bulan mereka telah menemukan rancangan untuk Blackbird.

Terbang di ketinggian 80.000 kaki berarti awak pesawat tidak dapat menggunakan masker standar, yang tidak akan menyediakan cukup oksigen di atas 43.000 kaki, jadi setelan pelindung khusus dibuat. Kulit titanium pesawat itu mampu bertahan hingga suhu 482C.

Jenderal Larry Welch Kepala Staf AU AS mengatakan bahwa punya SR-71 hanya buang-buang uang untuk sebuah rongsokan. Ia menyukai satelit yang canggih. Ia juga mengolok-olok SR-71 yang tidak bisa mengebom atau menembak.

Namun saat tentara Irak Saddam Hussein telah menduduki Kuwait dan AS terlibat dalam penumpukan Desert Shield yang memuncak dalam Operasi Badai Gurun pada bulan Januari dan Februari 1991. Selama konflik itu, banyak komandan operasional, termasuk Jenderal Norman Schwarzkopf, menyesali tidak adanya pengintaian yang dipercepat yang mungkin disumbangkan oleh SR-71. Nunggu satelit jelas kelamaan.

Setelah itu memang ada usaha untuk mengaktifkan kembali Balckbird. Masih saja para jenderal Amerika berselisih soal biaya operasional pesawat tanpa tanding ini. Namun soal anggaranlah yang akhirnya membuat SR-71 Blackbird masuk museum. (*)